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2013

Les embarras de l'identité

Les embarras de l'identité

Vincent Descombes
Gallimard, Collection "Essais" ,  2013,  282 p.

Le mot de l'éditeur

Vincent Descombes poursuit ses réflexions sur la nature du sujet aujourd'hui. Posant la question de l'identité, il découvre une véritable énigme lexicale : « Qui suis-je ? », « Qui sommes-nous ? », ce sont là ce qu'on appelle précisément une « question d'identité ». Nous comprenons de quoi il s'agit parce que nous avons ici un modèle : connaître l'identité de quelqu'un, c'est savoir comment il s'appelle. Toutefois, lorsque c'est moi qui pose à la première personne la question de mon identité, mon intention n'est pas d'apprendre quels sont mes nom, prénoms et qualités, comme si je devais passer l'épreuve de ce qu'on appelle fort bien un « contrôle d'identité ». Que veut dire le mot « identité » quand il est utilisé avec le possessif (« mon identité », « notre identité ») et qu'il ne désigne pas tout simplement l'énoncé de mon état civil ? Jadis le mot « identité » voulait dire exclusivement et veut d'ailleurs toujours dire qu'il n'y a qu'une seule et même chose là où on aurait pu penser qu'il y en avait deux. Or depuis quelques dizaines d'années, le mot en est venu à signifier parfois tout autre chose, à savoir qu'il y a une chose qui possède la vertu d'être singulièrement elle-même. Qu'au nom de l'« identité », des guerres puissent éclater, voilà qui ne saurait étonner : que les gens entrent en conflit pour des questions qui ne relèvent pas de leurs intérêts matériels bien compris n'a rien de spécialement énigmatique, sinon peut-être pour une conception utilitariste étriquée de l'être humain. En revanche, il y a bel et bien une énigme lexicale : pourquoi est-ce le mot « identité » qui s'est trouvé chargé de signifier l'enjeu et l'objet de tels conflits ? Tout le propos de Vincent Descombes porte donc sur ce point précis : dans tout cela, que vient faire le mot « identité », et donc aussi le concept d'identité ? Un livre clé, didactique, qui permet de comprendre l'embrouillamini du mot « identité », à l'heure des interrogations sur la francité, des manifestations islamistes ou du renforcement des contrôles policiers.

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